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Científicos en alerta ante nueva variante del coronavirus en California

por Antonio Parejo

Estudios recientes confirmaron que un nuevo mutante del coronavirus en California es más contagioso, aunque su grado de amenaza no se ha determinado.

A través de dos nuevos estudios se muestra que una variante del coronavirus detectada en California en diciembre es más contagiosa que los virus anteriores. Esto plantea la preocupación de que las nuevas mutaciones puedan afectar la fuerte disminución de los casos registrados en todo el estado y otras regiones.

En una investigación, se encontró que la variante se ha extendido de manera vertiginosa cerca de San Francisco en los últimos meses. Otro estudio confirmó que la nueva variante se está haciendo presente en todo el estado y mostró que produce el doble de partículas de virus en el cuerpo humano. El estudio también muestra que esta variante puede evadir mejor las defensas del sistema inmunológico y las vacunas.

“Me gustaría tener mejores noticias y poder decirles que esta variante no es significativa”, dijo Charles Chiu, virólogo de la Universidad de California en San Francisco. “Pero, desafortunadamente, nos regimos por lo que dice la ciencia”.

Ninguno de estos estudios se ha publicado en una revista científica. Y los expertos no saben cuál es el grado de amenaza para la salud pública que representa esta variante, en comparación con otras que también se están propagando en California.

La variación llamada B.1.1.7 ingresa a los Estados Unidos desde el Reino Unido, donde se convierte rápidamente en la forma principal del virus, abrumando a los hospitales. La investigación de registros médicos británicos muestra que B.1.1.7 no solo es más fácil de propagar que las variantes anteriores, sino que también es más letal.

Algunos expertos dijeron que la nueva variante detectada en California era preocupante, pero es poco probable que genere tanto agobio como la B.1.1.7.

Algunos firman que la nueva variante encontrada en California preocupa mucho, pero confían que no generará tanta angustia como B.1.1.7.

“Cada vez estoy más convencido de que, a nivel local, se transmite más que las otras”, dijo William Hanage, epidemiólogo de Escuela de Salud Pública T. H. Chan de la Universidad de Harvard que no participó en la investigación. “Pero no hay evidencia que sugiera que se encuentre en la misma liga que la B.1.1.7”.

Chiu se topó por primera vez con la nueva variante por accidente. En diciembre, él y otros investigadores de California estaban preocupados por el descubrimiento de la B.1.1.7 en el Reino Unido. Comenzaron a revisar sus muestras de pruebas positivas de coronavirus en California, secuenciando genomas virales para ver si la B.1.1.7 había llegado al estado.

La nueva variante fue descubierta por Chiu por accidente. En diciembre pasado, él y otros científicos de California estaban preocupados por la aparición del B.1.1.7 en el Reino Unido. Al a verificar sus muestras positivas de prueba de coronavirus en California y la secuenciación para ver si B.1.1.7 había ingresado al estado, Chiu se sorprendió al encontrar una variante previamente desconocida que constituía una cuarta parte de las muestras que él y sus colegas habían recolectado. “Pensé que era una locura”, dijo.

Concordó que en otra investigación realizada en el Centro Médico Cedars-Sinai de Los Ángeles también encontraron que, en el sur de California, el número de tales variantes había aumentado significativamente.

A partir de allí, los investigadores han estado estudiando cuidadosamente esta nueva variante llamada B.1.427 / B.1.429 para identificar su origen y rastrear su propagación. Hasta ahora, el virus se ha encontrado en 45 estados y otros países como Australia, Dinamarca, México y Taiwán. Sin embargo, hasta ahora, solo se ha disparado en California.

Inicialmente estaba confuso si esta variante tenía inherentemente más probabilidades de propagarse que otras variantes, o si surgió de un evento de súper propagación en California.

“A veces, una boda sin medidas de precaución o el ensayo de un coro puede crear una gran diferencia”, dijo Joe DeRisi, copresidente del Chan Zuckerberg Biohub, que ha estado investigando la propagación de la variante.

Chiu y sus colegas analizaron 2172 muestras recolectadas en todo el estado entre septiembre y enero. En septiembre, los investigadores no habían encontrado señales de la B.1.427 / B.1.429. Pero a fines de enero, se había convertido en la variante predominante en California. Estos científicos advierten que los casos causados por la variante se duplican cada 18 días.

Los investigadores en un estudio, demostraron que era por lo menos un 40 por ciento más eficaz para infectar células humanas que las variantes previas. Y cuando midieron el material genético encontrado en los hisopos para las pruebas de coronavirus, se toparon que los infectados con la variante producen una carga viral que es dos veces mayor que la de otras variantes.

El descubrimiento de nuevas variantes que pueden ser más eficaces para burlar al sistema inmunológico. Los anticuerpos humanos que se han recuperado de infecciones con otras variantes son menos eficaces para bloquear nuevas variantes en el laboratorio. Lo mismo ocurrió cuando los investigadores usaron suero de personas vacunadas.

Se está dando el caso de que, el efecto de esta variante sobre la inmunidad sea mucho menor que el causado por una variante llamada B.1.351 en Sudáfrica. Qiu dijo que aún no está claro si las vacunas actuales son menos efectivas para B.1.427 / B.1.429.

“Si logramos vacunar a suficientes personas, podremos lidiar con estas variantes simplemente porque no tendremos transmisión continua”, dijo.

En una investigación aún no publicada, DeRisi y sus colegas notaron de cerca cómo se extendió la variante en el distrito Mission, un vecindario predominantemente latino en San Francisco.

A partir de las muestras de fines de noviembre, los investigadores encontraron que el 16% de los coronavirus pertenecían a la variante B.1.427 / B.1.429. Luego, en enero, después de secuenciar 630 genomas, encontraron que representaba el 53%.

Se estudió, además, la propagación de esta y otras variantes en 326 hogares. Descubrieron que si alguien en el hogar está infectado con B.1.427 / B.1.429, la probabilidad de que las personas se infecten es de hasta el 35%. Si la persona está infectada con otro virus, la tasa de infección es solo del 26%.

“Lo que vemos es una diferencia modesta, pero significativa”, dijo DeRisi.

Chiu dijo que el estudio de San Francisco proporcionó un microcosmos de cómo la variante se extendió por todo el estado. “Los datos que tienen del distrito Mission realmente respaldan nuestros datos y viceversa”, dijo.

Para el investigador Hanage de la Universidad de Harvard, no cree que esta variante represente una amenaza importante. Cuando el B.1.1.7 ha aparecido en un nuevo país, se extendió rápidamente. En cambio, las variantes encontradas en California parecen haberse expandido poco a poco.

“No es tan importante como las demás”, dijo Hanage, quien cree que si los científicos secuencian más genomas de coronavirus en otros lugares, encontrarán más mutaciones de propagación moderadamente rápida. “Tal vez las variantes ya están en todas partes, pero solo las estamos detectando en los lugares donde hay secuenciación”, dijo.

California se convertirá en una especie de jaula viral donde se enfrentarán las dos variantes. “Mi sospecha es que la B.1.1.7 ganará”, dijo Hanage.

Chiu, sin embargo, cree que es posible que la B.1.427 / B.1.429 reprima a la recién llegada y continúe dominando el estado.

“Lo averiguaremos en las próximas semanas”, dijo.

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